La familia que durante un siglo ganó una pequeña fortuna vendiendo la hora exacta a los londinenses

La familia que durante un siglo ganó una pequeña fortuna vendiendo la hora exacta a los londinenses

Durante varias décadas, contamos con múltiples métodos para saber exactamente qué hora es, pero hace siglos saberlo no era fácil ni estaba disponible para todos.

Ruth Belville heredó un negocio familiar que inició su padre y que consistía en vender la hora exacta todos los días (imagen vía Wikimedia commons)

Ya que en 1833 se estableció que la hora oficial de Inglaterra estaría marcada por el Observatorio Real de Greenwich (en Londres), anunciándose desde el resto del país a través de la línea telegráfica.

Esto provocó que según el lugar y la hora en que se recibiera el mensaje con la hora, se produjera algún tipo de desfase horario entre distintos lugares.

Incluso en el mismo Londres y en las ciudades aledañas a la capital inglesa existía tal hueco y solo los que estaban cerca del Observatorio Real podían acercarse para ajustar sus relojes, pero los que no vivían cerca lo tenían más complicado.

Estamos hablando de una época en la que un reloj debería dar cuerda a diario y que, dependiendo del movimiento del usuario (como eran relojes de bolsillo), podría estar atrasado o adelantado al tiempo real.

Por esta razón, a un emprendedor inteligente llamado John Henry Belville se le ocurrió la gran idea de iniciar un negocio que le reportó buenas ganancias: vender la hora exacta en casa.

En 1836, el señor Belville compró un reloj de alta calidad fabricado por el prestigioso relojero John Arnold y originalmente propiedad del duque de Sussex, y todas las mañanas iba al Observatorio Real de Greenwich, donde ponía la hora correcta y ponía en marcha un recorrido en carruaje tirado por caballos que duró varias horas y que le llevó a visitar a 200 clientes que habían contratado su servicio diario para ajustar sus relojes (incluidos inmuebles oficiales, estaciones de tren).

Durante dos décadas, John Henry Belville realizó este trabajo a diario, hasta su muerte en 1856, dejando a su viuda, Maria Elizabeth, para hacerse cargo del negocio que su difunto esposo había iniciado y que les había permitido vivir cómodamente todos esos años. .

Maria Elizabeth Belville continuó el negocio de ventas de la época (cada vez más clientes satisfechos con la precisión y eficiencia del servicio) hasta que decidió jubilarse en 1892, cuando ya tenía ochenta años, por lo que decidió traspasar el negocio a ella. hija Elizabeth Ruth (que tenía 38 años en ese momento y sería conocida como la ‘Dama del tiempo de Greenwich’) y que, al igual que sus padres, llevó a cabo la meticulosa tarea de consultar la hora exacta del Observatorio Real de Greenwich durante las siguientes décadas y servir a sus numerosos clientes a través del recorrido que ha realizado.

Es curioso observar cómo fue una actividad que dio considerables ventajas a la familia Belville y que mantuvo en exclusiva el citado servicio de venta en tiempo exacto.

Pero todo eso cambió cuando en 1908 John Wynne, gerente de la ‘Standard Time Company’, acusó públicamente a Elizabeth Ruth Belville de competencia desleal y de ‘usar su condición de mujer’ para mantenerse en el negocio y ganar clientes. Unas declaraciones que se extrajeron del diario The Times y que supuestamente publicitaron negativamente el negocio de Greenwich Time Lady, que vio que a partir de entonces su clientela iba disminuyendo (no hay que olvidar que en ese momento la empresa británica era tremendamente machista).

Pese a este contratiempo, Elizabeth Ruth Belville se mantuvo en el negocio de vender la hora exacta hasta 1940, a los 86 años, cuando decidió retirarse. Murió el 7 de diciembre de 1943 en Surrey, Inglaterra. El reloj utilizado para el negocio fue el mismo a lo largo de ese siglo y tras la muerte de Greenwich Time Lady pasó a manos de la «Worshipful Company of Clockmakers» de Londres.

Fuente de la imagen: Wikimedia commons

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